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Der Teufel in der Weißen Stadt

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  Der Teufel in der Weißen Stadt

Der Teufel in der Weißen Stadt

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Sie waren Götter. Rotgesichtige Herren mit Appetit und Macht: Architekten, Sprossen, Geldbeweger und Ingenieure. Männer, die kurz vor der Wende des 20. Jahrhunderts die amerikanische Landschaft pachteten und umgestalteten. Und sich von ihrer idyllischsten Vision zu ernähren, war eine verblüffende neue Art von Killer.

Mann, oh Mann, musst du Erik Larson bewundern. Der gefeierte Journalist und Autor von „Isaac’s Storm“ aus dem Jahr 1999 hat ein gespenstisches Auge für die kleinen Geschichten, die unter großen Erzählungen summen und flackern, die unwahrscheinlichen Kreuzungen, die unser Verständnis der Geschichte so schön erhellen und erweitern. Im Der Teufel in der Weißen Stadt: Mord, Magie und Wahnsinn auf der Messe, die Amerika veränderte – eine wahre Geschichte über die Entstehung der World’s Columbian Exposition 1893 in Chicago und den ersten Serienmörder/Medienstar des Landes – der Autor verbindet dieses ungewöhnliche Talent mit der Art von Geschichtenerzählen, um die ihn alle angehenden Schriftsteller beneiden sollten.

Wir beginnen 1889 in der Windy City, einem wogenden Durcheinander einer Stadt, die nach Schweinekadavern, menschlichem Elend und Gier stinkt. Führende Politiker – die verzweifelt das Image ihrer Stadt aufpolieren und die hochnäsige New Yorker Gesellschaft zur Schau stellen wollen – beschließen, dass ihre beste Vorgehensweise darin besteht, sich das Recht zu sichern, die nächste Weltausstellung auszurichten. Larson folgt zwei Männern, die mit dieser Suche verbunden sind, die sich sowohl in körperlicher Hinsicht als auch in ihrem bodenlosen Ehrgeiz ähneln: Daniel Hudson Burnham, schroffer Architekt, lustvoller Ehemann, Mitschöpfer der eleganten Linien des Flatiron Building in New York City und der Union Station in Washington, D.C., und der Bulldogge, die ausgewählt wurde, um den begehrten Jahrmarkt nach Chicago zu bringen; und Henry H. Holmes, Apotheker, Versicherungsbetrüger, Folterer von Kleintieren und nationaler Albtraum zum Zeitpunkt seiner Verhaftung und Hinrichtung im Jahr 1896.



Obwohl sich die beiden anscheinend nie getroffen haben, entfaltet sich die Geschichte ihrer völlig unterschiedlichen Bestrebungen in paralleler Form. Während Burnham mit drakonischen Zeitbeschränkungen kämpft, tötet Holmes. Bewaffnet mit glänzenden chirurgischen Instrumenten und schlangenartigem Charme verführt er Frauen, beraubt sie ihres Eigentums und dann ihrer Haut – letzteres in einem widerlichen Hotel-Drogerie-Kerker, den er speziell für diesen Zweck entworfen hat. Burnham kämpft mit knappen Budgets und fast lächerlichem Pech (Tornados, Regen, Brände, Stromschläge, beißende Kälte) und Holmes huckepack auf seine harte Arbeit, nutzt die wachsende nationale Faszination für den Jahrmarkt, um Beute anzulocken, heiratet schließlich dreimal und tötet alle drei Ehefrauen.

Am Ende erwies sich die Messe natürlich als ein voller Erfolg – ​​und als sie zu Ende ging, hatten beide Männer einen beachtlichen Lebenslauf aufgebaut. Burnhams Ausstellung entpuppte sich als eine Sache von ätherischer Schönheit – im Volksmund als Weiße Stadt bezeichnet –, die ein fassungsloses amerikanisches Publikum mit Filmen, Reißverschlüssen, Geschirrspülern und einer Schar anderer Heftklammern bekannt machte. Larson schreibt: „Sie probierten einen neuen Kaugummi mit seltsamem Geschmack namens Juicy Fruit und mit Karamell überzogenes Popcorn namens Cracker Jack. Ein neues Müsli, Shredded Wheat, schien unwahrscheinlich erfolgreich zu sein – manche nannten es „zerkleinerte Fußmatte“, aber ein neues Bier schnitt gut ab und gewann den höchsten Bierpreis der Ausstellung. Sein Brauer nannte es für immer Pabst Blue Ribbon.“

Holmes hingegen tat, was er am besten konnte. Tötung. Erst nach seiner Festnahme, gefolgt von einer länderübergreifenden Untersuchung, die praktisch auf Schritt und Tritt Entsetzliches ans Licht brachte, wurden die wahren Geheimnisse seines dunklen Hotels schließlich von der Polizei enthüllt. „Die Entdeckungen kamen schnell: ein Säurebottich mit acht Rippen und einem Teil eines Schädels am Boden; Hügel von Branntkalk; ein großer Ofen; ein Seziertisch, der mit scheinbar Blut befleckt war. Sie fanden chirurgische Instrumente und verkohlte hochhackige Schuhe. Und noch mehr Knochen.“

Niemand weiß genau, wie viele Holmes getötet wurden – er gab zu, dass es 27 waren, die tatsächliche Gesamtzahl war möglicherweise geringer –, aber der Volksmund besagt, dass der Möchtegern-Arzt nicht nur fast 200 Seelen zerstörte, sondern dass er tatsächlich der Teufel war selbst.

Wer kann solchen Sachen widerstehen? Vor allem mit einem Strudel scharfer romantischer Figuren – Buffalo Bill Cody, Thomas Edison, Theodore Dreiser, Helen Keller, Frank Lloyd Wright, Harry Houdini – die in den ohnehin schon leckeren Gumbo geworfen werden. In der Tat, wenn Larsons Buch fehlerhaft ist, dann nur durch das unvermeidliche Ungleichgewicht in der Anziehungskraft der beiden Haupterzählungen des Buches. (Literatur 101, Unterabschnitt Böse: Beim Versuch, die Aufmerksamkeit des Lesers zu halten, übertrumpft Morbidität jedes Mal die Baukomitees.) In den schwebenden Träumen von Daniel Burnham und den höllischen Träumen von Henry Holmes hat Larson zwei unwahrscheinliche Geschichten gepaart, die ein schillerndes Bild der Gilded Age und präfigurieren das kommende amerikanische Jahrhundert. Eine Zeit, die freilaufend, wild innovativ und in ihrem Ehrgeiz und Geiz umwerfend wäre. Und natürlich verdammt blutig.

Der Teufel in der Weißen Stadt
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